9 cosas que he aprendido del VIH gracias a la investigadora Beatriz Mothe

La doctora, médico e investigadora del IrsiCaixa Beatriz Mothe realizó ayer una interesantísima exposición en el Hotel Axel de Barcelona en la que resumió los avances y líneas de investigación abiertas en la lucha contra el VIH que se presentaron en febrero durante la 24ª Conferencia Anual de Retrovirus e Infecciones Oportunistas (CROI en sus siglas en inglés) que se celebra cada año en Seattle. Para comprenderlo mejor, el CROI es el encuentro de investigadores y especialistas en VIH más importante del mundo.

La exposición de ayer en el Hotel Axel se enmarca dentro de las Jornades Positives que organiza Projecte dels Noms – Hispanosida tras la celebración del CROI con el objetivo de acercar las principales líneas abiertas de investigación científica en VIH al conjunto de la comunidad.

La doctora Mothe nos contó que el CROI este año presentó novedades en tres grandes líneas estratégicas: epidemiología, nuevos tratamientos y erradicación y cura. En esta última área la investigadora explicó que las principales líneas de investigación se centran en dos cohortes, el tailandés (pionero en la investigación y tratamiento en la fase aguda de la infección, que tiene lugar durante los primeros 90 días tras la transmisión, dirigido por el Dr. Jintanat Ananworanich) y el otro desarrollado en Barcelona, con la participación del Instituto de Investigación del SIDA IrsiCaixa, la Fundació Lluita contra la SIDA, el Hospital Clínic, BCN Checkpoint, Celgene y la Universidad de Oxford.

Fue precisamente este último estudio presentado en el CROI el que llamó la atención de investigadores y medios de comunicación de medio mundo. La doctora Mothe nos ayudó ayer a comprender los motivos:

  1. Porque se trata del primer ensayo piloto del mundo en el que se prueba una posible vacuna contra el VIH con resultados mejores que cero.
  2. Porque este ensayo piloto observa como hasta la fecha 5 de sus 13 participantes (38,5%), que han parado la medicación que tomaban para recibir la vacuna terapéutica, han sido capaces de controlar el virus por sí mismos durante un periodo de tiempo mayor al observado en el resto de casos estudiados a nivel mundial. Mientras en los otros 8 participantes la carga viral rebotó (volvió a crecer) durante las 4 primeras semanas tras la interrupción del tratamiento, estos cinco fueron capaces de mantener su carga viral por debajo de 2’000 e incluso 200 copias/ml de forma natural durante más tiempo. Dicho de otro modo, son los primeros cinco participantes en todo el mundo que no rebotan a las cuatro semanas de haber interrumpido el tratamiento.
  3. Porque el ensayo demuestra así que el sistema inmunitario del paciente se puede reeducar en algunos casos para ayudarle a controlar el virus por sí mismo sin necesidad de tomar tratamiento antirretroviral. ¿Cómo lo han hecho? La vacuna lo que hace es enseñarle a nuestro sistema inmunitario regiones muy conservadas del virus que normalmente le pasa desapercibidas. Es decir, es como si le quitara una máscara al virus, o le quitara la tapa del frasco donde se esconde para enseñárselo al sistema inmunitario, que, en ese momento, diría: “eps, tú no deberías estar aquí, voy a matarte”. Gracias a esta estrategia de “destapar el frasco y mostrar el virus oculto”, estos cinco pacientes siguen controlando el virus entre pocas semanas y varios meses después de haber interrumpido el tratamiento.
  4. El fármaco que se usó entre los participantes de este ensayo clínico es la Romidepsina, que se desarrolló anteriormente para tratar el cáncer de piel. Los efectos secundarios en los pacientes fueron de dolor de cabeza, fatiga y problemas gastrointestinales, entre otros. En esta línea, la doctora Mothe considera que “la Romidepsina es a la vacuna contra el VIH el equivalente a lo que fue el AZT en el tratamiento del virus de los años 90“. O dicho de otra manera, estamos en una fase muy temprana del desarrollo de una posible vacuna.
  5. No se conoce todavía las causas que permiten establecer por qué esos cinco pacientes son capaces de controlar el virus por sí mismos. En tanto que es el propio sistema inmunitario el que controla el virus, la doctora Mothe es precavida y considera que habrá que ver si “esos sistemas inmunitarios corren el riesgo de agotarse o no”.
  6. El virus del VIH no se ha curado porque se sigue detectando en los análisis que se han realizado a estos pacientes. El virus muestra repuntes y deseos de resurgir, mientras que el sistema inmunológico de cada uno de esos cinco pacientes es capaz de volver a reducir esos repuntes. En este sentido la doctora hizo un símil a lo que podría ser una batalla entre el virus y el sistema inmunológico de cada individuo. Esos pequeños repuntes y recaídas del número de copias del virus responden a esa pelea entre unos y otros por ganar la guerra. Así pues, aunque todavía no se cura, aumenta la esperanza de curar el VIH en el futuro.
  7. El inicio del tratamiento precoz permite mantener bajo el número de copias del virus en el cuerpo. La única manera de realizar un diagnóstico temprano es realizarse la prueba lo antes posible.
  8. Un 38,5% de eficacia en retrasar el rebote de la presencia del virus en sangre no es ni mucho menos suficiente para hablar de una futura vacuna contra el VIH. Para poderse comercializar, una posible vacuna debe mostrar tasas de eficacia definitiva superiores al 80% y eso seguramente no será posible hasta que los investigadores comprendan cómo los sistemas inmunitarios de esos cinco pacientes lo han logrado.
  9. Estos resultados y la puerta abierta a la esperanza son posible gracias a la dedicación de los pacientes que participan en este tipo de estudios, que son monitorizados y sometidos a controles exhaustivos para conocer su evolución.

La propia Mothe dejó ayer muy clara en qué situación se encuentra la investigación: todavía estamos lejos de una cura definitiva contra el VIH, pero se ha abierto una puerta y se vislumbra una posible estrategia de lucha contra el virus que en el futuro podría mostrarse efectiva.

FuentesCROI Conference 2017, Retos VIH 2020, BCN Checkpoint, Badalona Comunicació, Diario Público

 

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